La única biblioteca jamás recuperada de la antigüedad: los 1800 rollos de Herculano

La Villa de los Papiros es el nombre que recibe una casa particular que se descubrió en la antigua ciudad romana de Herculano.

Esta ciudad, junto con la cercana Pompeya, es quizás mejor recordada por su destrucción durante la erupción del Vesubio en el año 79 d.C. Debido a este desastre natural, los edificios de estas ciudades se conservaron bajo una gruesa capa de ceniza volcánica.

1859 Dibujo imaginativo de la ciudad de Herculano. (Dominio público)

La elaborada presencia de la villa

Uno de estos edificios fue la Villa de los Papiros, nombrada así debido al descubrimiento de una biblioteca en la casa que contenía alrededor de 1800 rollos de papiros (conocidos hoy como los <Papiros de Herculano>), que fueron carbonizados debido a la erupción de Monte Vesubio.

Ruinas de la Villa de los Papiros en Herculano.
(Erik Anderson / CC BY SA 3.0)

Los investigadores creen que la Villa de los Papiros perteneció a Lucius Calpurnius Piso Caesoninus, el suegro de Julio César. Esta villa se encuentra en la parte noroeste de Herculano, en una ladera del volcán con vistas a la bahía de Nápoles. Construida en terrazas hasta el mar, la villa era una gran estructura, cubriendo un área de 30.000 pies cuadrados (2.787 metros cuadrados). El frente de la villa se extendía por más de 250 metros (820 pies) y ofrecía a sus habitantes una vista sin obstáculos de la bahía. La villa incluía dos peristilos, una piscina, jardines, sala y área de recepción.

The Getty Villa en Pacific Palisades, Los Ángeles. (CC BY SA 3.0) El diseño de la villa se inspiró en la Villa de los Papiros en Herculano.

Redescubriendo la Villa

Solo durante el siglo XVIII se redescubrió la villa. En 1709, la ciudad de Herculano fue redescubierta cuando los obreros que cavaban un pozo en la ciudad de Resina tropezaron con el nivel superior del teatro de la ciudad antigua. Se empezaron a realizar excavaciones y fueron financiadas por la Casa de Borbón. En 1750, se descubrió la Villa de los Papiros y pronto se emprendió una excavación bajo la dirección de Karl Weber, un arquitecto e ingeniero suizo.

Mapa de Weber de la Villa de los Papiros Herculano. (Dominio público)

Una biblioteca muy especial

Dos años después, en octubre de 1752, se descubrió la biblioteca de la villa y con ella, salió a la luz el primer alijo de papiros. Con alrededor de 1800 rollos, la colección de esta biblioteca es relativamente pequeña. Sin embargo, es la única biblioteca conocida que ha sobrevivido del mundo clásico.

De ahí que la biblioteca tenga una gran importancia tanto a los ojos de los arqueólogos como de los clasicistas. La exposición al gas volcánico y la ceniza significó que los rollos se carbonizaron, se convirtieron en bultos cilíndricos carbonizados. De hecho, los papiros se confundieron inicialmente con trozos de carbón o troncos quemados y su valor solo se reconoció más tarde. La carbonización de los rollos los preservó de manera efectiva, aunque al mismo tiempo, los hizo extremadamente difíciles de desenrollar.

Papiro de Herculano 1428: Philodemus, Sobre la piedad. (La Sociedad de Amigos de Herculano)

Comienza un proceso difícil

Se ha intentado leer el contenido de estos pergaminos. Algunos fueron cortados sin ceremonias con un cuchillo de carnicero, mientras que otros simplemente fueron desenrollados. No hace falta decir que se hicieron daños a los frágiles artefactos. Antonio Piaggio, un monje escolapio, inventó incluso un «dispositivo de desenrollado», específicamente para desenredar estos papiros. Aunque los pergaminos se desenrollaron con este dispositivo, siguieron siendo frágiles y el proceso llevó mucho tiempo. El primer pergamino tardó cuatro años en desenredarse.

Comienza un proceso difícil

Sin embargo, se estaban haciendo progresos y para 1790, se estaban publicando informes sobre el contenido de la biblioteca. Durante los dos siglos siguientes, se han desarrollado varias técnicas con la esperanza de poder acceder al contenido de los papiros. Algunos de los intentos más recientes involucran el desenmarañamiento digital, en lugar de físico, de los pergaminos. Para ello se han utilizado métodos como los rayos X, la fotografía digital y la microscopía.

Sin embargo, todavía es muy difícil ver los escritos en los papiros. El principal problema es que la tinta y los papiros son físicamente similares, ya que los romanos usaban una tinta a base de carbono hecha de residuos de humo. En otras palabras, no es fácil diferenciar los escritos de los papiros carbonizados.

Autor: Wu Mingren

Publicado originalmente en Ancient Origins

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